Más que un hongo y un alga

Parece un árbol sacado de una película de terror y, aunque sí que se encontraba al lado de una casa abandonada, este peculiar aspecto se debe a los líquenes del género Usnea que cuelgan de sus ramas.

Los líquenes son seres muy complejos originados por la simbiosis entre un hongo heterótrofo (micobionte) y un alga autótrofa (fotobionte). El alga se encarga de realizar la fotosíntesis, utilizando la energía lumínica para producir materia orgánica mientras el hongo se hace cargo de la absorción de agua y minerales.
El metabolismo secundario1 de los líquenes da lugar a la acumulación de metabolitos secundarios, llamados substancias liquénicas o ácidos liquénicos. Estos ácidos liquénicos además de dar lugar a las diferentes coloraciones de los líquenes, muchos de ellos también tienen propiedades antibióticas y son efectivos contra el ataque de microorganismos (bacterias Gram + y muchos hongos) como es el caso del ácido usnico producido por este género y usado sobre todo en la medicina tradicional (1).

Actualmente se están realizando muchos estudios científicos para conocer mejor sus propiedades y poder producir este compuesto un vitro, como es el caso de un estudio internacional liderado por investigadores de la Facultad de Farmacia de la Universidad Complutense de Madrid, que ha identificado el conjunto de genes biosintéticos implicado en la producción de ácido úsnico en líquenes, al que atribuyen actividad antiviral, antioxidante, neuroprotectora, antibacteriana y anticancerígena (2).

1Metabolismo secundario: reacciones químicas que dan lugar a compuestos orgánicos que intervienen en funciones complementarias a las funciones vitales como la respiración o asimilación de nutrientes. Los metabolitos secundarios se sintetizan en pequeñas cantidades y tienen funciones ecológicas (atrayentes o repelentes), de pigmentación, insecticidas…

Más información:

Biología de los líquenes: https://www.uv.es/barreno/Biologia_de_los_liquenes.pdf

(1) Illana-Esteban, C. (2012) Lichens used in traditional medicine. Bol. Soc.Micol. Madrid 36: 163-174

(2) David Pizarro, Pradeep K Divakar, Felix Grewe, Ana Crespo, Francesco Dal Grande, Helge Thorsten Lumbsch (2020) “Genome-Wide Analysis of Biosynthetic Gene Cluster Reveals Correlated Gene Loss with Absence of Usnic Acid in Lichen-Forming Fungi”. Genome Biology and Evolution 2020. DOI: 10.1093/gbe/evaa189.

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